Située dans le golfe de Gascogne, l’île Madame fait fièrement face à l’estuaire de la Charente. Cette toute petite île méconnue mérite une visite pendant vos vacances camping en Charente-Maritime.

Petite histoire de l’île Madame

Seconde plus petite île du golfe de Gascogne, l’île Madame est réellement minuscule. Elle fait au maximum 800m sur 400m et son point culminant est à 18m de haut. Elle tient probablement son nom d’une maîtresse de Louis XIV, ou de Madame de Saintes, l’abbesse de l’abbaye aux Dames de Saintes. Vers la fin du 17ème siècle 2 batteries de canons sont construites sur l’île pour défendre Rochefort. En 1703 y sont ajoutés un fort plus imposant et des casemates.
L’évènement le plus marquant de l’île a lieu en 1794, après la Révolution française. Cette année-là 829 prêtres réfractaires à la nouvelle constitution sont envoyés sur l’île. La plupart y meurt de maladie et de fatigue, dont 254 sont enterrés sur l’île Madame. Une croix de galets marque aujourd’hui l’emplacement. Pour commémorer ces prêtres résistants, un pèlerinage a lieu chaque année le 15 août. En 1995, le pape Jean-Paul II a béatifié une soixantaine de ces prêtres.
Après la Commune de Paris, on y envoie aussi des communards. Le fort de l’île Madame sert alors de prison pour plus de 1250 détenus. Les communards creusent un puits au nord de l’île, foré en mer à 25 mètres du rivage. Toujours visible, ce puits des Fédérés ou puits des Insurgés n’est accessible par une passerelle.
Aujourd’hui, l’île fait partie de la commune de Port-des-Barques. Personne n’y habite mais l’île n’en est pas moins vivante…

Comment rejoindre l’île Madame?

Il existe peu de solutions pour rejoindre cette petite île secrète de 0,78km². A marée basse il est possible de se rendre sur l’île Madame à pied ou à vélo via la passe aux Bœufs qui part de Port-des-Barques. C’est le meilleur moyen de se rendre sur l’île Madame. Un parking se trouve à Port-des-Barques. Les voitures peuvent aussi passer via un chemin submersible mais se rendre sur l’île à pied vaut vraiment le détour. Du port sud de Fouras les croisières vers le fort Boyard passe devant l’île Madame mais ne s’y arrêtent pas.
De Fouras, le meilleur moyen pour se rendre sur l’île Madame nécessite de passer par le viaduc de Martrou à Rochefort puis de se rendre à Port-des-Barques. Il faut compter environ 30-40mn en voiture.
Pensez à bien vérifier les horaires des marées avant de vous rendre sur l’île Madame car l’île n’est pas accessible à marée haute!

Que voir et que faire sur l’île Madame?

L’île Madame est parfaite pour une petite balade à pied reposante et loin de toute agitation.
Elle accueille une ferme aquacole qu’il est possible de visiter d’avril à octobre. Y sont élevés des huîtres, des palourdes, des poissons, du sel, de la salicorne. Vous pourrez aussi y déjeuner, découvrir le travail de cette entreprise familiale et apprendre l’histoire de l’île.
Construit en 1703, le fort de l’île Madame se visite grâce à l’écomusée de Port-des-Barques. Passez-y pour vous renseigner sur les visites organisées du fort et des casemates. En été des visites nocturnes ont lieu. Des petites exposition sur l’île sont installées à l’intérieur du fort.
En vous baladant vous tomberez facilement sur la croix aux galets et le puits des Insurgés, situé au nord de l’île.
L’île offre un beau panorama à 360° sur les environs. Le fort Boyard, le fort Enet, l’île d’Aix, l’île d’Oléron, Fouras-les-Bains, Port-des-Barques et l’estuaire de la Charente sont visibles depuis l’île Madame. C’est un des meilleurs points de vue sur le littoral de Charente-Maritime. Ne vous en privez pas!

Photo : Salix, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons